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Dez anos de WhatsApp: como o serviço de mensagens conquistou o mundo

WhatsApp completou dez anos como líder absoluto em mensagens instantâneas. Como isso foi possível?

Emerson Alecrim Por
WhatsApp - stickers

No dia 24 de fevereiro, o WhatsApp comemorou dez anos de existência. Motivos para celebrar não faltam. O serviço coleciona números grandiosos, entre eles, a marca de 1,5 bilhão de usuários ativos atingida no começo de 2018. Mas uma pergunta ronda todo esse sucesso: como o WhatsApp conseguiu triunfar se há tantas opções tecnicamente melhores?

Não existe resposta simples, mas uma boa olhada no passado do WhatsApp nos ajuda a entender como o serviço de mensagens se transformou em um fenômeno global e aparentemente inabalável.

Do Yahoo ao “não” do Facebook

Acompanhado da mãe, Jan Koum imigrou para os Estados Unidos em 1992. Ambos saíram da Ucrânia para escapar do clima antissemita que pairava sobre o país. Com ajuda do governo americano, eles foram morar em um apartamento de dois quartos na Califórnia.

Então com 16 anos, o jovem Koum passou a trabalhar como faxineiro em uma mercearia enquanto a mãe obtinha algum dinheiro cuidando de crianças. Como a renda não era suficiente, eles frequentemente recorreriam a "food stamps", espécie de auxílio-alimentação fornecido pelo governo.

A situação que já não era favorável ficou pior quando a mãe de Jan Koum foi diagnosticada com câncer. A subsistência deles passou a depender da renda por invalidez que ela recebia.

Apesar do momento delicado, Koum tinha algo a seu favor: ele estava no lugar certo. O diminuto apartamento que ele dividia com a mãe ficava em Mountain View, um dos principais celeiros de inovação do Vale do Silício. Só para dar um exemplo, a sede do Google fica por lá.

Brian Acton à esquerda e Jan Koum (Foto: The New York Times)

Brian Acton à esquerda e Jan Koum (Foto: The New York Times)

Mas foi em outra companhia, o Yahoo, que a vida de Koum começou a mudar. Em 1997, ele dividia o seu tempo com os estudos na Universidade Estadual de San Jose (largados mais tarde) e um emprego de analista de segurança na Ernst & Young. Certo dia, ele visitou o Yahoo para inspecionar o sistema de publicidade da empresa. Foi lá que Koum conheceu Brian Acton.

A visita ao Yahoo e o fato de Koum ter conhecido David Filo (cofundador do Yahoo) em uma conferência sobre segurança o levaram a conseguir uma vaga de engenheiro de infraestrutura na empresa. Ao mesmo tempo, a nova amizade crescia, tanto que Acton acabou ajudando Koum a lidar com a morte da mãe, em 2000.

Nos anos seguintes, o Google já figurava como um gigante da publicidade online. O Yahoo dormiu no ponto e precisava mergulhar o quanto antes nesse promissor mercado para tirar o atraso, razão pela qual colocou várias mentes para cuidar do assunto. Acton e Koum estavam nessa turma. Só havia um problema: ambos odiavam publicidade. Esgotados e desmotivados, os dois acabaram saindo do Yahoo em setembro de 2007.

Com a experiência que acumularam, eles se sentiram confiantes para tentar a sorte no Facebook. Receberam um não. Doeu? Doeu. Mas, anos mais tarde, eles arrancariam bilhões de dólares da companhia de Mark Zuckerberg.

Surge o "what's up", ou melhor, o WhatsApp

Jan Koum estava irritado. Era o começo de 2009 e ele tinha comprado um iPhone, mas frequentemente percebia que havia perdido ligações importantes enquanto estava na academia — não era permitido usar celulares por lá.

Ao mesmo tempo, Koum notou que a então recém-lançada App Store tinha potencial. Essa percepção combinada à questão das ligações o fez ter a ideia de criar um aplicativo que mostrava o status do usuário na lista de contatos dos amigos: "na academia", "em uma ligação", "com pouca bateria", coisas desse tipo.

O nome WhatsApp foi uma escolha quase que natural, pois é um trocadilho perfeito entre a palavra "app" e a expressão "what's up", que pode ser interpretada como o nosso "e aí" ou, no contexto do aplicativo, como "o que está acontecendo?", com a resposta vindo no status.

WhatsApp - status

Em 24 de fevereiro de 2009, Jan Koum criou a WhatsApp Inc. Só que o aplicativo foi um verdadeiro fiasco, tanto que, depois de um mês do seu lançamento, Koum confidenciou a Acton a intenção de abandonar tudo e voltar a procurar emprego. Acton o orientou a persistir na ideia e esperar mais alguns meses.

Talvez o WhatsApp não estaria hoje em uma infinidade de smartphones se Koum não tivesse seguido esse conselho. Em junho de 2009, a Apple liberou notificações push no iPhone. Sem perder tempo, Koum atualizou o WhatsApp para que o app mostrasse notificações toda vez que os contatos do usuário mudassem o status.

Pouco tempo depois, o senso de oportunidade bateu novamente à porta: os usuários passaram a usar as mudanças de status como uma espécie de chat. Naquela época, MSN Messenger (ou Windows Live Messenger) e Google Talk eram fortes, mas apenas no desktop. O único serviço de mensagens com alcance significativo nos celulares era o BBM, mas ele era restrito aos aparelhos da BlackBerry.

Mais uma atualização veio, desta vez para permitir mensagens instantâneas. Deu certo. O número de usuários começou a crescer exponencialmente. Acton percebeu que a troca de mensagens via WhatsApp era muito mais prática do que o SMS e entrou para o negócio. Por ter conseguido investidores rapidamente, ele acabou recebendo o status de cofundador da empresa.

A fórmula do sucesso do WhatsApp (e o US$ 1 que ninguém pagava)

Quando o WhatsApp começou a fazer sucesso como serviço de mensagens, a empresa passou a receber um volume gigantesco de e-mails pedindo expansão para outras plataformas, a grande maioria de usuários de iPhone que queriam se comunicar com contatos que usavam sistemas como BlackBerry, Symbian e Android — o WhatsApp praticamente acompanhou a ascensão deste último.

O senso de oportunidade novamente deu as caras. Koum e Acton não perderam tempo e trataram de fazer o WhatsApp um mensageiro multiplataforma. Essa nunca é uma tarefa fácil, mas como o serviço foi idealizado para ser o mais simples possível (só não mais do que aquela coisa ultrapassada chamada SMS), o trabalho acabou não sendo tão desafiador.

A simplicidade é o fator-chave do sucesso do WhatsApp, por várias razões. A primeira é justamente ter facilitado a abordagem multiplataforma. A segunda é que, por exigir poucos recursos de processamento, o WhatsApp funciona bem mesmo em aparelhos com hardware simples.

Tão importante quanto é a terceira razão: a simplicidade culminou em uma facilidade de uso que permite que o WhatsApp seja dominado até por pessoas com pouca intimidade com a tecnologia — só é preciso ter um número de celular, não uma conta com login e senha.

WhatsApp multiplataforma

Além da abordagem multiplataforma, em pouco tempo o WhatsApp já estava permitindo troca de arquivos de áudio, imagem e vídeo, sem contar mensagens em grupo. Tudo isso sem necessidade de pagar os custos de chamadas ou mensagens de texto (para desespero das operadoras), tampouco visualizar anúncios — lembra que Koum e Acton odeiam publicidade online?

Não deu outra: o WhatsApp não faz muito sucesso nos Estados Unidos e foi bloqueado na China, mas virou febre em outras partes do mundo, com destaque para a América Latina e Índia. Em fevereiro de 2013, o serviço acumulava 200 milhões de usuários. Em abril de 2014, já eram 500 milhões.

Durante algum tempo, o WhatsApp até cobrou uma taxa de US$ 1 anual que quase ninguém pagava. Era mais do que uma tentativa de levantar dinheiro: a cobrança fazia a ferramenta passar de grátis para paga nas lojas de apps, e isso ajudava a desacelerar o crescimento do serviço, ainda que só discretamente, para evitar gargalos nos servidores.

De modo geral, a ideia sempre foi a de fazer o WhatsApp crescer de modo consistente. A preocupação com o dinheiro era secundária. Soa estranho, mas funcionou. Em fevereiro de 2014, Jan Koum e Brian Acton foram à casa de Mark Zuckerberg para fechar negócio: o WhatsApp se tornou tão relevante que o Facebook topou comprá-lo por US$ 19 bilhões.

A vida sofrida de Koum tinha, definitivamente, ficado no passado. Hoje, uma das suas diversões é colecionar carros de luxo.

WhatsApp faz dez anos

Para comemorar o aniversário de dez anos do WhatsApp, a empresa criou um vídeo cheio de rostos felizes e um infográfico com alguns momentos marcantes do serviço:

É uma celebração modesta perto do poder que o WhatsApp tem. Ali, funcionar o suficiente sempre foi mais importante do que funcionar com excelência. Ofereça o básico e, se necessário, aperfeiçoe depois. Essa é a estratégia que permitiu ao WhatsApp responder rapidamente às demandas que surgiam e, assim, priorizar o objetivo mais importante: crescer.

Está aí a razão para Telegram, Signal e outros rivais tidos como mais confiáveis ou funcionais não terem o mesmo alcance. Eles podem até ser melhores em diversos aspectos, mas o espaço que almejam já está ocupado. No fim das contas, a ideia de que todo mundo pode ser encontrado via WhatsApp pesa mais para o usuário comum.

O efeito colateral disso é que questões importantes acabam sendo deixadas em segundo plano, talvez em terceiro. Ao longo dos seus dez anos, o WhatsApp esteve no meio de várias polêmicas, com destaque para falhas de segurança e, mais recentemente, manipulação política.

Insatisfeitos com os rumos do serviço, os dois fundadores já não trabalham mais no Facebook. Jan Koum saiu em maio de 2018. Já Brian Acton deixou a empresa cinco meses depois aparentando certo arrependimento com a venda ao Facebook: "eu vendi a privacidade dos meus usuários para um benefício maior. Eu fiz a escolha e um compromisso. E eu vivo com isso todos os dias".

De qualquer forma, a dupla ficou rica. E o Facebook comemora o domínio sobre uma ferramenta de comunicação tão poderosa que, mesmo com todas as controvérsias, não dá sinal de desgaste. Se continuar assim, esses dez anos vão virar 20 fácil, fácil.

Com informações: Wired, Forbes, CNBC, The New York Times.

Comentários

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Comentários com a maior pontuação

Rod
Simples, porém custoso.
Matheus Pratta
Essa é uma das coisas que mais me deixam putos no WhatsApp... Uma coisa simples que resolvia a quele problema de dar a louca no app, inicializar e perder as conversas do absoluto nothing.
Rod
wat
Felipe Liʍa
ninguem gosta de falar no telefone
Maurilyn
Meu pai prefere telefonar. Minha mãe e irmã já usam telegram também.
Rod
Quem usa pra trabalho liga
Rod
Liga... Principalmente quem usa pra trabalho.
Felipe Liʍa
E a sua familia?
Felipe Liʍa
Povao nao liga pra isso.. so quer compartilhar memes para os grupos de amigos/familia
Felipe Liʍa
Mas o povao so quer saber das ultimas mensagens.
Felipe Liʍa
WhatsApp Empresa tb ajuda a "manter" os servicos!Mas pro Markinho, enquanto as pessoas estiverem "presas" na bolha dos servicos dele, melhor para lucrar encima e "desencorajar" possiveis concorrencias!
Rafael Moreira
Quando se importou com Smartphone, comprou a Nokia, lançou Lumia com Windows Phone e anos depois morreu na praia.A única coisa boa que anda fazendo é investindo em serviços. Comprando o Github, liberando .Net Core para outros sistemas operacionais. E por ai vai, até o Windows foi deixado em segundo plano. Foco da MS passou a ser "serviços".
Rafael Moreira
É muitos capítulos meu caro.
Rod
Cloud sync a pessoa nem saberia que tem, e seria altamente beneficiada.
Renato
Lembro de usar no meu nokia láaaa em 2010, isso de ser multiplataforma foi o que fez o sucesso no app.
Mike Cross
Você acabou de descrever como o "status quo" vem movendo a humanidade desde... bem, desde sempre.
Mike Cross
Ninguém se preocupa quando o problema em questão não as afeta diretamente e gravemente. Não é a toa que essa vibe de trocar privacidade por comodidade anda sendo aceita em larga escala."Ah, usar isso vai me fazer ver propagandas customizadas no Facebook? Tá sussa."
Mike Cross
O WhatsApp tá aí justamente por essa mentalidade do povo médio de amar coisas "pé-de-boi". Qualquer outra feature pra elas é perfumaria.
Carlin
Não precisa ser incrível, só precisa ser simples e útil!
Rod
Sem cloud sync
Diogo
Exatamente. Vim aqui comentar justamente isso. Quando o Whatsapp nasceu, o MSN ainda era bastante popular, e a Microsoft poderia ter criado uma versão móvel facilmente. Mas a Microsoft só veio se importar com smartphone anos depois, e deu no que deu...
Giovani Sousa
Enquanto isso, vários zapeiros assistem tudo, esperando a vez deles.
batboymac
Essas são as respostas que esperava mesmo, mas o loco é que nada disso é explícito, usamos e não nos preocupamos né...
Lucas Oliveira
Meu primeiro mensageiro mobile foi o EbuddyXMS, não sei que fim levou, mas atendia bem...até surgir o WhatsApp
Lucas Oliveira
Quando voce não paga pelo produto, voce é o produto.
Lucas Oliveira
Por que lixo?Ele manda mensagens, recebe mensagens, manda audio, recebe audio. Manda imagens, recebe imagens. Manda videos, recebe videos.Muito bem por sinal, por que diz que é um lixo?
Marsupial radical
SAP SAPPERS
Seraph
os dados das pessoas valem mais que propagandas.
tuneman
Lembre se que até o Ballmer sair a empresa estava muito engessada e teimava em não aceitar mudanças de hábitos dos usuários.
Rod
10 anos e continua um lixo. Sorte que o povo acomoda fácil e é resistente à mudanças.
Maxnoob
Isso mesmo!!!!! >:(
Helmut
Ele é uma ferramenta. 1,5 bilhões de usuários moldaram o uso.
batboymac
E todos esses anos sem propaganda... Até hoje eu não entendo esse "almoço grátis". 🤨
Maxnoob
O caminhão cheio de Xiaomi perde o controle e passa por cima de tudo
pecesiqueira
nossa calma mano
pecesiqueira
se voce tiver apenas 2 amigos vale
pecesiqueira
queria saber pq meus comentarios ficam como spam
Mickão
zopler zaplezkovic
Paul
Até hje NÃO ENTENDO pq eles não adotam isso de vez: "Já tem uma conta Microsoft/Skype? Ótimo, vc pode usar pra entrar. Mas se não tiver, crie uma apenas com seu número, sem login e sem senha. Sem complicações. "É por isso que muita gente não quer saber do Skype e similares: Login e senha nos tempos atuais não é prático como um número de telefone, as pessoas querem a menor dificuldade possível pra usar um negócio.
Legolas - ODZ
zipler zoplertons
Epic Mac Fadden - ODZ -
Vivo e... vibrando?Lembro de ter feito uma chamada de vídeo ótima no ICQ no WP...
Matheus Alexandre
Outra que vinha atrás cheia de nublak bate na traseira
X-Tudãoᴳᴼᵀ
Hahaha
Kodos Otros
Nossa, verdade.. Viber! Será que tá vivo?
Epic Mac Fadden - ODZ -
Não, a palavra com "u"...
X-Tudãoᴳᴼᵀ
Telegram, Xiaomi, Tim beta, Nubank, Inter...
Marlos
O Viber surgiu nessa época também, não? Lembro que alguns amigos pediam pra instalar ele em vez do WhatsApp. Fez um burburinho na época, mas hoje sei nem ainda existe.
Andre Kittler
"maior oportunidade que a Microsoft perdeu" geraria um capítulo inteiro no livro "Oportunidades Perdidas da Microsoft".
Epic Mac Fadden - ODZ -
Ó o palavrão aqui ô!
Maurilyn
Já não uso mais essa porcaria! Só uso telegram e aos poucos vou convencendo meus amigos a usarem também.
X-Tudãoᴳᴼᵀ
Foi entre 2013/2014 que entrei para o "zapzap".
X-Tudãoᴳᴼᵀ
Para grupos de internet o Telegram é melhor, na verdade Telegram e melhor em tudo mas nos grupos de internet tem usuários.
Islan Oliveira
Sim. Quando eles não estão contaminados com leprechauns...
Epic Mac Fadden - ODZ -
https://uploads.disquscdn.c...
Epic Mac Fadden - ODZ -
Só agüenta os do Telegram?
Epic Mac Fadden - ODZ -
zap zapplerson
raphaela1
zip zop
Seraph
kkkkkkk os caras estão doidos demais.Mensageiros como whatsapp, telegram, messenger e etc tornaram tudo mais prático, n da pra negar
Alisson Santos
A maior oportunidade que a Microsoft perdeu foi não ter aproveitado a popularidade do MSN ou o Skype para associá-los ao número de celular em vez de conta de usuário com e-mail. As pessoas foram conquistadas pela praticidade.
Anderson Silva
Como ele fez isso? Tornando as relações ainda mais sensíveis fazendo todo mundo te culpar por não usar, por não ler mensagens, não ouvir áudios, não espalhar boato ou GIFzinho de ‘Bom dia’ daquela tia avó pra frente (e msm. q vc faça isso, alguém importante vai acabar te bloqueando)... te enfiando em grupos q vc nunca pediu para estar, te forçando a usar um negócio limitado, arcaico e que ainda por cima se auto destrói com o tempo te fazendo perder lembranças que não estarão em mais lugar nenhum - e não adianta fazer backup, ele se recusa a restaurar.Ah.... e sem mencionar que quanto mais pedem para consertar seus problemas, mais eles enfiarão stories na tua cara!Tá bom assim ou quer mais?
pedrowillyam
E eu tenho já há uns 7 anos, fui um dos primeiros dentre os meus amigos a ter.
Islan Oliveira
Lembro que após uma certa resistência eu instalei o WhatsApp em 2013 e por um tempo fui meio viciado por causa dos grupos que fiz e que reuniam uns bons amigos "de internet". Mas hoje em dia eu abomino os grupos de WhatsApp e só uso mesmo pra conversar com umas poucas pessoas.