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Completando oito anos de viagem interplanetária, a sonda New Horizons encerrará sua última hibernação no dia 6 de dezembro e se prepara para um encontro histórico com Plutão e suas luas. O objetivo da missão é caracterizar a geologia e a morfologia do ex-planeta (hoje considerado planeta-anão) e suas cinco pequenas luas Caronte, Nix, Hydra, Cérbero e Estige.

Desde o seu lançamento, em janeiro de 2006, a sonda teve 18 períodos de hibernação que variaram entre 32 e 202 dias. Segundo a NASA, o sistema de hibernação reduz o desgaste dos equipamentos além de reduzir custos operacionais. Nesses períodos, os operadores aproveitam para revisar os sistemas, regular instrumentos, recompilar dados científicos e ensaiar atividades para o esperado encontro com Plutão.

Se tudo se desenrolar como o esperado, já em janeiro de 2015 serão feitas as primeiras observações à distância que devem seguir até o final de julho. Por causa da sua grande velocidade, a New Horizons não entrará na órbita de Plutão quando estiver na máxima aproximação em 14 de julho de 2015. A operação de inserção orbital exigiria grandes quantidades de combustível para a frenagem, o que a torna impraticável.

A New Horizons é a primeira missão do programa New Frontiers da NASA e tem o custo de US$ 700 milhões previsto para o período de quinze anos, de 2001 até 2016. Curiosamente, além da tecnologia de ponta, a espaçonave carrega uma série de artefatos como moedas da Flórida, uma bandeira dos Estados Unidos e um pote com cinzas do cientista Clyde Tombaugh que descobriu Plutão em 1930 e faleceu em 1997.

Antes de chegar onde está agora, a 285.731.000 km de Plutão, a sonda sobrevoou a órbita de Marte em 2006, a de Júpiter em 2007, a de Saturno em 2008 e a de Urano em 2011. Após o sobrevoo em Plutão, a sonda parte em direção ao Cinturão de Kuiper para coletar informações de objetos ainda pouco estudados.

Com informações: IFLScience, New Horizons.

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Júlio Câmara

Júlio Câmara

Comecei a blogar em 2008 escrevendo sobre tecnologia. No mesmo ano meu blog foi indicado como um dos "80 blogs que você não pode perder" pela revista Época. Hoje, com 21 anos, estudo jornalismo na Universidade Federal do Rio Grande do Sul e me dedico à editoria de tecnologia.

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